Neuroquímica de las adicciones

Las recompensas naturales como comer, hacer el amor, leer un buen libro, etc. provocan en el cerebro los mismos cambios químicos que cualquier droga pero sin implicar peligro alguno. Personalmente, a igual efecto placentero, prefiero las recompensas naturales. Pero, ¿cuales son los cambios químicos que se producen en nuestro cerebro y como le afectan las sustáncias adictivas?

Ante una experiencia placentera el cerebro libera grandes cantidades de dopamina. Cuando este neurotransmisor abunda, el cerebro crea una asociación causa-efecto con aquello que ha provocado la sensación placentera. Si ha sido una buena película, desearemos volver a verla. Si ha sido un beso, desearemos otro. Si ha sido una droga, desearemos más.

La dopamina se libera en las sinapsis (espacios de unión entre neuronas) por la neurona 1 y es recogida por los receptores de la neurona 2.

Detalle de una sinapsis en la que se observa la liberación y recepción de dopamina.

Las moléculas de dopamina que quedan flotando en el ambiente son recogidas por unos receptores de la primera neurona, la emisora. Ello puede apreciarse en el siguiente vídeo.

Esta reabsorción de dopamina garantiza el equilibrio del medio. Sin embargo, si la liberación de dopamina ha sido producida por una droga, la situación es muy distinta:

  • En los estimulos naturales, una vez aprendidos, deja de ser necesaria la dopamina, por lo que deja de liberarse. No es así, en cambio, con las drogas, que en cada consumo se estimula la dopamina.
  • Los receptores de la primera neurona son bloqueados de manera que, el exceso de dopamina no se reabsorbe. El medio queda contaminado por el neurotransmisor sobreestimulando la neurona receptora.
  • La sobreestimulación provoca la reacción de los genes en el núcleo de la célula alterando su funcionamiento. Uno de los efectos es que los genes empiezan a codificar ciertas proteínas que se acumulan en la célula provocando el malestar característico de los síndromes de abstinencia: a + droga –> + dopamina –> + acumulación proteínica –> + síndrome de abstinencia.

Pero los efectos de las adicciones van mucho más allá. Junto a la dopamina, también se libera glutamato. Este aminoácido interviene en la plasticidad del cerebro, es decir, la modificación de las conexiones neuronales para adaptarse a nuevas circunstancias: aprendizaje, acumulación de recuerdos, creatividad, etc. La plasticidad, por ejemplo, es la responsable que en ausencia de un sentido, se agudicen el resto.

En los casos de adicción, la plasticidad provoca cambios en el cerebro orientados casi en exclusiva al consumo de dichas sustancias. Ello implica que se pierden ciertas facultades en otros aspectos. Es bien conocido que pacientes con adicciones crónicas pierden facultades para adaptarse a nuevas circunstancias. Tal vez los cambios más importantes son los que se producen en el córtex prefrontal. Esta zona rige la voluntad del individuo. Las adicciones modelan esta zona según sus conveniencias limitando la capacidad de autocontrol del sujeto ante la presencia de aquel estímulo que le provocará placer.

Lo peor es que los cambios producidos por esta plasticidad son permanentes. Por lo que los efectos y el riesgo de recaídas se mantiene durante toda la vida.

Así pues, placer por placer, prefiero los placeres naturales. Son más baratos, seguros e igual de efectivos. Así que voy a cenar y a ver una buena peli.

Por cierto, si desean conocer más sobre el interesante tema de la plasticidad, ahí va el siguiente reportaje: una niña recupera una funcionalidad total con solo MEDIO CEREBRO. A mi me hace segregar dopamina 😉

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