La ratas distinguen el japonés

Los IG Nobel se conocen como los premios a las investigaciones científicas más disparatadas. Entre algunas de las perlas de estos Anti-Nobel podemos citar a Brian Witcombe por demostrar que “tragarse cuchillos irrita el esófago“, o a Francis M. Fesmire por su informe “Interrupción del hipo mediante un masaje rectal dactilar“.

Pero uno de los premios más laureados fue para un español, Juan Manuel Toro que demostró algo tan importante como:

Las ratas son incapaces de distinguir entre el japonés y el holandés hablados del revés.

Aunque para ser precisos, en realidad deberíamos decir:

Las ratas son incapaces de distinguir entre el japonés y el holandés hablados del revés. Pero sí del derecho.

Como en la mayoría de los premios IG Nobel, existe un trabajo muy serio tras estos enunciados descontextualizados. De hecho, el estudio de Juan Manuel Toro me parece muy interesante y vale la pena dedicarle unas líneas.

Definimos prosodia como la rama de la lingüística que analiza y representa formalmente aquellos elementos de la expresión oral, tales como el acento, los tonos y la entonación.

Es sabido que la prosodia, a menudo, transporta más información que las palabras.  Una misma frase dicha con un tono u otro puede cambiar radicalmente su sentido. Pero la prosodia es algo más que una parte del lenguaje, es una parte del ADN.

Todos nos hemos visto alguna vez hablando a un bebé con una entonación tremendamente exagerada. ¿Por qué lo hacemos? ¿Por qué lo hace todo el mundo de forma inconsciente? Un recién nacido es incapaz de entender las palabras del lenguaje pero sí puede entender el sentido de la entonación. Un bebé de pocas semana ya puede captar la diferencia entre una frase amable y una prohibición tajante. Sin entender ni una palabra. Solo con la cadencia del discurso, el ritmo, la entonación, etc. Todo humano nace con esta capacidad genética. Y los adultos lo sabemos (aunque sea inconscientemente). De ahí la tendencia inevitable a entonar.

Pero, ¿qué tiene que ver todo ello con las ratas? Muy sencillo, Juan Manuel Toro investiga si esta capacidad por interpretar la prosodia también es innata en criaturas tan alejadas de nosotros, genéticamente, como las ratas.

Después de que los investigadores entrenasen a ratas para presionar una palanca al oír una frase de cinco segundos en holandés o japonés, comprobaron las respuestas de las ratas a los diferentes lenguajes. Las ratas que eran recompensadas al responder al japonés, no respondían al holandés y viceversa. Presionaban la palanca sólo con el lenguaje al que habían sido expuestas. Aún más, las ratas fueron capaces de diferenciar nuevas frases en holandés y japonés que no habían oído antes.

Completando sus investigaciones se incluyó frases pronunciadas por un ordenador (sin entonación ni variaciones rítmicas). La respuesta de las ratas fue claramente más confusa.

En una última instancia añadieron frases pronunciadas al revés. El comportamiento de las ratas ya era tan errático que se pudo concluir que no distinguían ambas lenguas. Probablemente, tal confusión se debía a que, en las frases pronunciadas al revés, se pierde toda la entonación, ritmo y énfasis naturales. Al igual que en las pronunciadas por un ordenador, el lenguaje queda adulterado. Curiosamente, las ratas, reconocen bien un lenguaje humano natural pero no uno adulterado.

¿Que demuestra ello? Que tal vez las bases comunes de todas las lenguas provengan de una herencia evolutiva que se remonta a millones de años antes de la aparición de los homínidos. En nuestro ADN más ancestral.

Bibliografía:

Toro JM, Trobalon JB, Sebastián-Gallés N. Effects of backward speech and speaker variability in language discrimination by rats.

José Armesto. Ratas Políglotas.

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